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Nouvelle jeunesse pour Electra Massa

La situation est exceptionnelle sur les hauts de Blatten, dans le Haut Valais. Le barrage de Gebidem, qui recueille habituellement les eaux qui s’écoulent du glacier d’Aletsch, est entièrement vide. Un signe indéniable que d’importants travaux de maintenance sont en cours.

Le barrage de Gebidem et la centrale de Bitsch sont les pièces maîtresses de l’aménagement d’Electra Massa. Mises en service en 1969, ces installations arrivent environ à mi-vie. Afin d’assurer leur bon fonctionnement et de les maintenir en bon état jusqu’à la fin de la concession en 2048 selon les obligations du concessionnaire, Electra Massa entreprend d’importants travaux de maintenance et de renouvellement. Les actionnaires investissent 28 millions de CHF entre 2020 et 2025 dans la réalisation de ces travaux.

Le barrage de Gebidem a ainsi été entièrement vidangé en octobre 2020. Une étape nécessaire afin de rénover la vanne de fond du barrage et remplacer la vanne papillon située à l’aval du mur. La protection anti-corrosion de la conduite forcée qui relie le barrage à la centrale est également entièrement refaite. Un travail compliqué et de longue haleine, qui doit être réalisé en grande partie à la main. Il faut en effet tout d’abord enlever l’ancienne protection anti-corrosion et avoir une surface parfaitement propre avant de pouvoir appliquer la nouvelle.

En plaine, à la centrale de Bitsch, les ouvriers s’activent également. Ils révisent entièrement la vanne principale d’un des trois groupes de la centrale, de même que le transformateur.

L’aménagement sera à nouveau opérationnel à partir du mois de mai 2021 pour la saison d’été. Mais les travaux reprendront l’hiver prochain afin de terminer la protection anti-corrosion de la conduite forcée et réaliser les travaux de maintenance annuelle des trois groupes de machines de la centrale.

Pendant que l’aménagement d’Electra Massa est hors service, Swissgrid, l’exploitant national du réseau de transport, en profite pour renouveler le poste électrique 220 kV de Bitsch qui relie la centrale au réseau de transport à très haute tension.

Une complexité pluridisciplinaire

Les travaux en cours à Electra Massa sont exceptionnels du fait de leur envergure et de leur complexité. En tant que gestionnaire de l’ouvrage, Alpiq dirige l’ensemble du projet. Elle travaille étroitement avec HYDRO Exploitation, responsable de la conduite du projet et des travaux.

En plus des aspects techniques liés aux infrastructures, Electra Massa accorde une grande importance aux aspects sécuritaires et environnementaux. Risques d’éboulements et d’avalanches, travaux aux abords immédiats du parc naturel Jungfrau-Aletsch, les défis sont nombreux – en plus des restrictions liées à la pandémie de coronavirus. C’est la raison pour laquelle un bureau de l’environnement et des spécialistes des risques naturels supervisent les travaux en cours et assurent la mise en œuvre des concepts de sécurité et environnementaux qu’ils ont élaboré.

David Jossen

Chef de centrale à Electra Massa, Hydro Exploitation

L’accès au barrage de Gebidem est difficile en hiver en raison de la neige et du froid. Comment faites-vous pour réaliser les travaux sur les vannes du barrage ?

En principe, le barrage de Gebidem n'est accessible qu'à pied en hiver. Mais en raison des travaux en cours, la route d'accès au barrage est déblayée tout au long de l'hiver. Si les conditions deviennent critiques, le service de sécurité régional, avec lequel nous travaillons étroitement, ferme l'accès et le chantier. Ce fut par exemple le cas entre le 28 et le 31 janvier 2021, en raison de la grande quantité de neige fraîche et des températures douces qui ont suivi. Une avalanche a d’ailleurs enseveli les deux vannes de fond du barrage.

Nous observons également attentivement la formation de stalactites de glace sur le couronnement du barrage, car certains travaux sont situés juste en dessous.

Quels sont les principaux défis auxquels vous êtes confrontés ?

Les travaux en cours sont loin d’être habituels. Depuis la mise en service de l’aménagement il y a un peu plus de 50 ans, c’est la première fois que nous remplaçons la vanne papillon du barrage et refaisons la protection anti-corrosion de la conduite forcée. Nous ne savions donc pas exactement dans quel état se trouvaient les installations. Nous sommes constamment face à des imprévus qu'il faut maîtriser.

Différents chantiers se déroulent simultanément, il était donc essentiel de les planifier minutieusement à l’avance. Comme de nombreuses entreprises sont impliquées, une bonne communication et de la flexibilité sont également nécessaires.

Mais l’un des plus grands défis a été la vidange du lac de Gebidem. En raison de la faible quantité d'eau dans le Rhône, et comme les eaux de Gebidem sont très chargées en sédiments, nous avons dû être particulièrement attentif à la concentration de matières en suspension. Néanmoins, nous avons réussi à vidanger le lac en respectant toutes les spécifications.

Outre les aspects techniques, il est également important de garder un œil sur l'évolution de la pandémie de COVID-19 et de ses éventuels impacts sur les travaux en cours.

Qu’est-ce que l’aménagement d’Electra Massa représente pour vous ?

Pour moi, Electra Massa n'est pas seulement une centrale, elle se situe au milieu des montagnes où j'ai grandi. J'ai découvert le bassin versant du lac de Gebidem, avec le grand glacier d'Altesch et le glacier d'Oberaletsch, ainsi que les gorges de la Massa quand j'étais jeune garçon.

Electra Massa est une centrale efficace et intéressante qui se trouve juste devant ma porte. Je suis très fier et heureux de travailler pour cet aménagement.